Mine forfædres egne slaver – Dark Family Secret

billede

Getty Images

“Wow, jeg er glad vi havde ikke slaver i familien. Jeg kunne ikke leve med den slags skyld. “

“Åh, men det gjorde vi,” sagde hun.

At sige, at min 93-årige store tante bare havde gjort mig fuldstændig målløs ville være en alvorlig underdrivelse.

Over te havde hun og jeg diskuteret en bog, jeg havde hentet på biblioteket på grund af sin spændende dækning og titel: Edward Ball s Slaver i familien. I den undersøgte Ball sine rødder, dybt dybt ind i hans families historie og – i processen – opdagede den grimme sandhed i sin egen baghave. Hans familie havde ejede slaver. Han malede et ødelæggende portræt af sine forfædre og deres hemmelige historie om overherredømme. Det tog uger før jeg kunne læse noget andet. Mit sind var fuld af det, jeg lige havde læst.

Min farbror forklarede, at hun huskede at høre om slavehytter “vi” havde ejet, to generationer før hende, i landlige Alabama. Hun sagde ikke slaver – bare slavehytter, huske dig – men der er ingen at komme rundt om virkeligheden. Hun huskede at høre historier som en del af hendes barndom.

Hun bragte derefter nogle meget kornede billeder, der viste hytterne i skyggefulde marker. Hun sagde: “Det er hytterne.” Ni slavehytter. Vores slavehytter.

Det er svært at være smug og selvtilfreds med den slags plet på dine hænder.

Denne samtale ødelagde mig som Ball’s fortælling havde. Det er svært at være selvtilfreds og selvtilfreds over ens egen liberale lænestol med den slags plet på dine hænder. Kan vi i dag gøre det rigtigt? Er der karmisk gengældelse for sådanne gerninger?

Mit sind skifter over min families historie igen og igen. Var mine forfædre dumme eller onde? Troede de sig selv som ivrige iværksættere? Eller var de ulykkelige folkemusik meget som os, der kom igennem deres dage for at bekymre sig om hvad der var til aftensmad, hvorfor børnene ikke ville opføre sig, og om det ville regne på kirkens picnic – uden at se den hjerteløse uretfærdighed lige foran deres øjne?

Jeg kan ikke vide, hvad de troede eller følte, mine forfædre i Alabama og Georgien, men jeg kan se på, hvordan jeg bor, hvordan jeg tænker, og hvor vi er i dag. Jeg ser hvordan slaverne hævede min familie, gav os et løft, der placerede os i middelklassen, hvor vi forbliver – fem generationer efter frigørelsesproklamationen i 1863.

Jeg kan ikke benægte, at min familie har været privilegeret. Jeg kan spore privilegium tilbage gennem den måde, hvorpå vi rejste vores børn, og hvordan vi brugte vores penge på hvordan jeg blev rejst og hvordan mine forældre blev rejst, hvordan hendes far blomstrede, hvordan mine bedsteforeldre bragte deres værdier fra Tallapoosa County, Alabama, hvordan Mine familieejede slaver, der havde arbejdet og led og døde.

Jeg ved, at det privilegium, jeg bærer, er på skuldrene af dem, der arbejdede for os uden kompensation eller lindring.

Men hytterne. Jeg har været på landet, hvor de stod. Jeg har set kirken, slaverne er bygget, murstenene til skorstenen er stadig intakte. Jeg har set kirkegården, hvor John Milton Bailey, en Confederate, min fjerde bedstefar, hviler sammen med sin kone Harriet under grønne fløjlslove. Og jeg har senere set slave kirkegården, et dusin meter væk. Jeg har bedt i kirkegården om tilgivelse, idet jeg vidste, at det privilegium, jeg bærer, er på skuldrene til dem, der arbejdede for os uden kompensation eller lindring. Deres grave er overgroet med ukrudt uden navne på stenene.

På et tidspunkt i vores nation, når uretfærdighed stadig er udbredt, når folk med farve stadig kæmper for retfærdig og ligebehandling, er det en del af min fremtidige arv, at de ikke længere er glemt, og at huske på, at privilegiet kommer til en pris.